Category: Readings

MBAs vs. Ph.Ds. The debate about innovation is open.

I just finished reading “The Venturesome Economy”, a new book by Columbia Business School Professor Amar Bhidé that I highly recommend. The book focuses on the sources of innovation and why some innovations receive funds from venture capital companies while others do not. The answer seems obvious but, according to Bhidé, it is not. His research leads him to suggest that successful innovation is unrelated to the creation of new solutions but depends instead on inventing new applications for existing solutions.

Over the last few years many articles and lectures, especially by the CEOs of large corporations, have expressed concern about the United States losing its leadership position in innovation against emerging economies, especially India, China and even Brazil. Part of the argument is the lost battle about the so-called hard sciences (Mathematics, Physics, Computer Science, Engineering, etc.) not interesting as many students as they used to. While this is happening in the U.S., emerging economies have focused on ensuring that their most talented students receive the best possible science education. Paradoxically, many of them go to the United States where the percentage of foreign Ph.D students has been growing for the last few years.

Malcolm Gladwell, in his latest book “Outliers”, mentions that Asian students perform much better in Mathematics, Physics, etc. than the rest simply because they work much harder. Many people in the U.S. fear that this will allow these countries to overtake the U.S. in innovation and consequently the emerging market economies will become much stronger and even superior to the U.S. economy.

Professor Bhidé argues that hard work and innovation per-se is not enough. His main argument is based on the idea that U.S. companies are much more sophisticated when it comes to marketing, distribution, sales and customer service. He claims that these are the factors that provide the advantage over the rivals. We all remember the typical examples such as Betamax being better than VHS or HD-DVD being better than Blue-Ray. These technologies did not succeed despite their technical superiority. All the other factors (marketing, distribution, etc.) ended up being more relevant. Bhidé insists that for the U.S. to keep its advantage as an economic power, there is a need for more and better MBAs, not more Ph.Ds.

I believe there are enough arguments on either side to merit more research and debate in the area of innovation, both on technical and business aspects.

Published at Infonomia the week of December 9, 2008.

Todavía sigo con la Epistemología

Cualquiera diría que la Epistemología es aquello que se estudia en un curso de doctorado pero sobre lo que nunca más se vuelve a pensar. Sin embargo yo llevo un par de años en que para mí se ha convertido en un elemento clave de mis reflexiones y de mis paseos en bicicleta por los maizales y praderas de Wisconsin. Clave no sólo con respecto a todo lo mucho o poco que he aprendido en los últimos casi cuarenta años y que ahora cuestiono porque no estoy seguro de cuánto de lo que he aprendido es verdadero, cuánto es una construcción social y cuánto es simplemente falso.

En Octubre de 2005 tuve la oportunidad de escuchar en Camden, Maine a Nassim Nicholas Taleb. Entonces uno de sus libros (“Fooled by Randomness: The Hidden Role of Chance in Life and in the Markets”) me ayudó a entender porque muchas veces aquellos que nos dedicamos a la gestión empresarial (“management”) estamos más equivocados de lo que nos creemos. Generamos explicaciones racionales y plausibles para acontecimientos que ya han sucedido, independientemente de lo absurdo e imposible que fueran “antes de suceder”.

Recientemente Taleb ha publicado otro libro (“The Black Swan: The Impact of the Highly Improbable”) que es una versión más refinada y elaborada pero con las mismas ideas básicas que su anterior libro. Mucha gente lo critica, a lo mejor con razón, pero para mí no hay duda de que hay algunas buenas ideas (además de esa que habla acerca de acontecimientos raros e inexperados que pueden tener un efecto brutal en nuestras vidas, nuestros negocios, etc.). Una de esas ideas es la que hace referencia a como estamos “diseñados” biologicamente para buscar la confirmación de nuestras ideas y pensamientos.

Lo bueno del libro, desde mi punto de vista, es que aproxima a todos aquellos de nosotros que no somos intelectuales a las ideas de Popper, Hayek, Poundstone, Samuelson, Poincare y otros pero desde lo cotidiano, no desde lo puramente filosófico . Yo tuve la gran oportunidad no sólo de ver y escuchar a Popper en el Palau de la Generalitat de Barcelona sino de que el Profesor Eduard Bonet me introdujera a sus ideas y a las de todos aquellos que han hecho aportaciones relevantes a la filosofía de la ciencia y al conocimiento en general. Han pasado más de quince años pero todavía pienso en esos temas e intento que mi trabajo y mi vida cotidiana este marcada por ellos y no por los prejuicios ni las construcciones sociales (aunque es más fácil decirlo que hacerlo).

Es ahora que aprecio mucho más a aquellos que fueron importantes en mi educación, por buenos o por malos y por eso les dedico el siguiente agradecimiento:

“A todos aquellos de los que aprendí verdades muchas gracias, y a todos aquellos que me enseñaron ideas falsas también muchas gracias, de verdad.”